2400年后的一颗彗星会造访地球 或威胁人类

我们的太阳系很广阔,但在银河系中也只如一颗沙粒。炽热又熟悉的太阳在银河的亿万颗恒星中根本难以发现它的踪迹。经历从太阳到最远行星的漫长旅程,我们更加了解这些天体究竟相距多远。在太阳系的30亿年中,我们所看见的并没有太多变化。但在边缘一个叫古柏带的小行星带状况并不是这么稳定,那里有矮行星,包括冥王星,也有无数冰冻天体在太空中滚动,这些是冰冷的行星残余物,颗追溯到太阳系形成之时,大约是46亿年前。

2400年后这颗彗星会造访地球,或对地球和人类有致命的威胁!

在古柏带,这些天体以稳定轨道运行,比太阳系的行星都还要遥远,但由于海王星或天王星的重力干扰,会将这些雪球掷入内太阳系,它们便成为短周期彗星,多数只能维持几年就会瓦解,随着逐渐接近太阳的热力而崩解。太阳热力使这些冰冷天体的外层蒸发,释放出气体和尘埃,太阳风将这些粒子吹佛成长尾巴,拖在彗星后方,背向太阳。

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为了探索太阳系,在1977年太空总署发射两艘太空探测器,航海家一号和航海家二号,以时速3万5千英里行进。1987年,过了将近10年,航海家太空船经过土星,越过它到达古柏带。航海家一号是首架人造飞行物进入星际空间,它们的任务是探索太阳磁场的界限。

古柏带之外,在太阳领域的疆界,是有着称为欧特云的庞大结构,从距离太阳4千650亿英里处开始,这是外太阳系的冰冷外层,也是较长绕行轨道的彗星形成处。海尔波普彗星就是其中之一从欧特云出现,一路拖着闪耀的长尾巴朝太阳前进。在1997年,海尔波普透过肉眼就可看见,虽然在它路过地球时,它仍在超过一亿英里之外。

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海尔波普上一次如此接近地球已是4千2百年前,当时古希腊和罗马帝国都还没建立。海尔波普目前正飘回欧特云,再度冰封,不再拖着明亮的尾巴穿越太空,而且要过2千4百年才会再回来,届时或许对地球有致命的威胁!

究竟有多少这种冰冷的行星残余物?这些可能成为长周期彗星的天体在欧特云中漂浮,它们的数量多达一兆个!打个比方,五磅重的糖袋里有325万个晶体,一共要有32万5千磅重的糖袋才会有一兆个糖晶体,也就是欧特云中的彗星数量。欧特云非常巨大,一般认为它的范围可至前往比邻星距离的三分之一,比邻星是太阳之外,距离地球最近的恒星,航海家要再过1千5百年才能到达欧特云的起点,想到达比邻星,还要再过8万年,那是从史前穴居人出现演变到现代文明两倍的时间历程。

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从地球前往下个恒星群在4.3光年之外,也就是超过25兆英里的距离,想踏上那样的旅程,我们需要够大的太空船,能搭载世代相传的太空人,规模像一座城市的太空船。以目前人类的科技水平,像建造一个如此巨大的太空船还不太现实,这样一个太空船的建造需要在太空中完成。即使能够建造,如何推动如此庞大的太空船也是一个难题,普通的化学染料肯定是不行的,这就需要人类科学家研发出新一代的燃料推动力!